Der Tradition (oder Legende) zufolge verbreitete der indische Buddhistenmönch Bodhidharma den Zen um das Jahr 520 in China. Zu den wichtigsten Gestalten der ganz auf China konzentrierten Anfangsphase gehörten Hui-neng, Te-shan und Lin-chi. Japaner, die in China studiert hatten, führten die beiden großen Zen-Sekten in ihrer Heimat ein: der buddhistische Mönch Eisai Myoan den Rinzai Zen (1191), sein Mitbruder Dogen Kigen den Soto Zen (1227). Beide Richtungen lebten in Japan fort. Nach dem 2. Weltkrieg und der Besetzung Japans durch die Amerikaner nahm das Interesse der Europäer und US-Bürger insbesondere unter Künstlern, Philosophen und Psychologen zu. Eine große Anziehungskraft übte der Zen vor allem auf abstrakte und nicht gegenständliche Maler und Bildhauer aus.